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Le Dernier jour d'un condamné, Victor Hugo (1829)

20.12.2020 – Par Adrien Tallent

Dans ce court roman publié en 1829, on se délecte de la sublime prose de Victor Hugo qui nous plonge dans les derniers moments d’un « condamné quelconque exécuté un jour quelconque, pour un crime quelconque ». On est alors ému par les ultimes instants de cet homme dont on ne connaîtra jamais le nom et qui nous raconte, sous la forme d’un journal de bord, d’un journal intime, les vingt-quatre dernière heure d’une lente agonie psychologique jusqu’à l’échafaud fatal. Cette forme est une première à l’époque. Par ce journal intime fictif, véritable monologue intérieur, Hugo cherche à nous faire rentrer dans la tête du condamné. Le romancier n’est plus en surplomb du personnage. 

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Le vrai génie de Victor Hugo dans cet ouvrage est de maintenir le personnage dans une atmosphère de mystère : le condamné n’a pas de nom, pas de prénom, on connaît peu de choses de sa biographie. On sait simplement qu’il est un personnage éduqué, bourgeois, et cette position permet à Hugo de jeter sur le monde un regard distancié, celui du bourgeois sur les classes populaires. Hugo nous fait rentrer dans la subjectivité de l’homme condamné, une subjectivité sous la menace, si ce n’est la promesse, de la mort. Une mort de sang-froid, bureaucratique, étatique....

On ne sait pas quel est son crime, pour quelles raisons il a été condamné. Rompant avec le style narratif majoritaire, à savoir exposer le crime, la condamnation, ce mystère permet au lecteur de concentrer son attention sur le présent du personnage. Il ne s’agit pas d’excuser, il ne s’agit pas d’oublier ; il s’agit de libérer de l’espace, il s’agit de libérer de l’attention.

Précédé, à partir de 1832, d’une préface de Victor Hugo, cet ouvrage est tout entier un appel à la fois sublime et émouvant à l’abolition de la peine de mort, cheval de bataille de Victor Hugo, sidéré par le spectacle de la guillotine et cette mise à mort de sang-froid par l’Etat, faisant au condamné précisément ce qui lui a été reproché.


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